¿Podemos escribir un número cualquiera de 4 cifras con un solo símbolo? Vamos a remontarnos a 1991.

En ese año, en la casa de subastas Christie’s, un astrolabio medieval, probablemente creado a finales del siglo XIV, llamó la atención por los misteriosos símbolos que tenía tallados en su superficie.

Astrolabio

Se trataba de una notación numérica que presentaba una gran ventaja: cualquier número de hasta 4 cifras podía ser representado con una sola figura.

Dicho sistema de notación fue desarrollado por los monjes cistercienses a finales del siglo XIII y fue usado en los monasterios en toda Europa durante al menos dos siglos más.

Los símbolos usados eran:

Pero como podemos formar, por ejemplo, el número 7543. El primer paso sería descomponer el número en unidades, decenas, centenas y miles.

7543 = 7000 + 500 + 40 + 3

Cada número de la descomposición tendrá siempre un símbolo asociado y entendemos que para representar el cero sería la ausencia de símbolo. Llegados aquí, ¿ cómo fusionamos los dibujos?. La clave es la siguiente:

Siguiendo este patrón, 7543 sería:

Pues ya podemos responder a la pregunta inicial, gracias a los números cistercienses ¡¡¡SÍ!!!…

José Emilio López García
Profesor de Matemáticas

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